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카페인의 두 얼굴 Good or Bad 우리가 하루 동안 섭취하는 카페인의 양은 생각보다 훨씬 많다. 적당량의 카페인은 몸에 이롭지만, 지나치면 독이 될 수 있으므로 카페인 섭취량에 주의해야 한다. 카페인 성분은 어른들이 마시는 커피 외에도 아이들이 좋아하는 콜라나 초컬릿에도 존재한다. 카페인은 커피와 코코아 열매, 콜라나무 열매나 차나무 잎 등에서 추출하는 것으로 쓴맛이 특징. 커피나 녹차 이외에 아이들이 많이 먹는 초콜릿, 코코아, 콜라 등에도 함유되어 있다.

약이 되는 카페인 하루 300mg 이하 적당량의 카페인은 신체 활동에 유익한 각성 작용을 해 혈액순환을 돕고 감각중추를 흥분시켜 정신을 맑게 하며 기억력과 판단력을 증강시킨다. 카페인을 섭취하면 운동 능력이 증가되고 감각 기능과 민첩성도 좋아진다. 체내에 흡수된 카페인은 신경과 심혈관계를 부드럽게 자극해 뇌와 심장, 신장의 활동을 촉진하며 체내에 저장된 글리코겐의 분해를 도와 에너지 소비를 증가시킨다. 운동 30분 전에 카페인을 섭취하면 칼로리 소비와 신진대사에 도움을 준다. 카페인이 함유된 음식물을 섭취하면 심장박동이나 호흡 속도 등 체내 대사 속도가 빨라져 섭취한 열량 중 많은 양이 체내 대사에 소모되어 체중을 감소시키는 다이어트 효과도 있다. 적당량의 카페인은 위산 분비를 촉진해 소화를 돕고 장을 자극해 배변활동을 수월하게 해준다.

독이 되는 카페인 중추신경계와 교감신경계를 자극하는 자극제인 카페인은 건강한 성인도 하루 400mg 이상을 섭취하면 문제가 생길 수 있다. 특히 교감신경 계통이 예민한 사람이 카페인을 한꺼번에 많이 섭취하면 두통, 두근거림, 무기력증, 소화 장애, 불면증을 겪을 수 있다. 위산 분비를 촉진해 역류성 식도염을 유발하고 소화기관을 자극해 위염이나 십이지장궤양을 악화시키기도 한다. 임신 중이거나 임신을 고려한다면 카페인을 하루 300mg 이하로 섭취한다. 수유 중일 때도 마찬가지. 임신으로 카페인 대사율이 변해 적은 양에도 민감하게 반응할 수 있기 때문이다. 카페인은 각종 비타민은 물론 철분의 흡수를 방해해 임신부와 태아의 빈혈을 초래하거나 저체중아 출산의 위험도 높인다. 칼슘이 부족하거나 뼈가 약한 어린아이도 카페인을 삼가야 한다. 카페인이 체내에 축적된 칼슘의 배설을 촉진하고 신경계를 자극하기 때문에 성장기 아이에게 문제가 될 수 있다. 식품의약품안전청에서는 임산부는 하루 300mg 이하, 어린아이는 체중 1kg당 2.5mg 이하로 카페인 섭취를 줄일 것을 권한다. 미국에서는 카페인의 유해성을 고려해 학교에서 탄산음료 판매를 법으로 금지했을 정도다.

카페인은 긍정적 효과도 있지만 그만큼 부작용도 만만치 않다. 적정량을 섭취하는 것이 무엇보다 중요하며 특히 아이들이 좋아하는 탄산음료와 초콜릿에는 카페인이 많이 함유되어 있으므로 부모의 적절한 식습관 지도가 필수. 체중이 15kg인 아이가 하루에 탄산음료 1캔과 초콜릿 30g만 먹어도 제한 섭취량을 훌쩍 뛰어넘기 때문이다. 인위적으로 천연 카페인이 첨가된 콜라 등은 원료명에 표시돼 있지만 커피와 녹차 등의 제품에 카페인 성분이 얼마나 들어 있는지 정확한 함량이 표시되어 있지 않다. 일부 표시된 제품도 있지만 대부분 명확하지 않기 때문에 카페인 함량이 높은 제품은 부모가 미리 숙지해 적당량을 섭취할 수 있도록 조절하는 것이 최선의 방법이다.

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